Quest dévoilera les secrets de l'astéroïde avant la visite du vaisseau spatial japonais

Quest dévoilera les secrets de l'astéroïde avant la visite du vaisseau spatial japonais

La mission Hayabusa-2 JAXA (Agence japonaise d’exploration aérospatiale) arrivera à l’astéroïde Ryugu en 2018. Mais d’abord, les astronomes doivent l’étudier de loin pour comprendre la composition bien avant que l’engin spatial ne tente d’atterrir à la surface.

Le vaisseau spatial japonais a parcouru la moitié du chemin pour entreprendre des travaux audacieux sur un astéroïde. Hayabusa-2 devrait atteindre Ryugu en juin-juillet 2018 et faire descendre plusieurs minuscules véhicules de descente à la surface. La sonde elle-même prélèvera un échantillon de matériel astéroïde sur Terre, répétant ainsi la mission de Hayabus sur l'astéroïde Itokawa il y a 10 ans.

Bien sûr, pour de telles manœuvres loin de chez vous, où il n'y a qu'une tentative, la précision technique est importante. Ainsi, alors que Hayabusa se dirige vers l'objet, les astronomes l'examinent de tous les côtés pour en savoir plus sur les propriétés.

"Avant d'envoyer une mission interplanétaire dans un petit organisme, il est important de connaître son orbite exacte et ses propriétés", a déclaré Thomas Muller, co-chercheur de l'imageur infrarouge thermique Hayabus.

Les dernières recherches reposent sur une analyse des résultats de l'observatoire européen de l'espace à Herschel (avril 2012) et du télescope spatial Spitzer de la NASA (de janvier à mai 2013). Les astronomes ont essayé de comparer la rotation de l'objet à l'aide de la courbe de lumière (le changement de lumière observé depuis la Terre), ce qui a conduit à une estimation de la rotation et de la composition de la surface. Le rapport a récemment été publié dans la revue Astronomy and Astrophysics (Astronomy & Astrophysics).

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L’ombre de Hayabus avec le marqueur de cible (entouré à gauche) a été affichée sur l’astéroïde Itokawa en novembre 2005. - JAXA

En collaboration avec l'Institut Max Planck de physique extraterrestre (Garching, Allemagne), Müller s'est intéressé à l'étude de petits corps du système solaire, même au cours de ses études de doctorat en 1997, où il avait essayé d'appliquer des modifications infrarouges à des cibles bien connues. un peu Il caractérise Ryugu (en collaboration avec JAXA) depuis 2008.

«Les objectifs de la mission (Itokava ou Ryugo) ont toujours attiré mon attention pour de nombreuses raisons», a ajouté Muller, fournissant la liste suivante: «1) l'opportunité de comparer les modèles prédits avec la vérité, 2) l'attitude à l'égard des projets spatiaux (j'ai travaillé à l'Agence spatiale européenne pendant plusieurs années). , 3) la connexion des objets proches de la Terre et de la Terre, 4) pour en savoir plus sur les éléments constitutifs des planètes ».

En particulier pour Ryugu, Muller prépare les dernières recherches qui aideront les ingénieurs à ajuster les réglages d’instrument, à évaluer les risques et à élaborer un plan d’action lorsque l’appareil arrivera sur le site. Ils ont réussi à découvrir la taille approximative, la luminosité (albédo), la période et l'axe de rotation, les propriétés thermiques.

Mais lors de l'observation de petits objets distants, des problèmes se posent. Étant donné que Ryugu est proche de la forme sphérique, il devient plus difficile d'obtenir une courbe légère. Par conséquent, les astronomes ont combiné des méthodes d’inversion des courbes radiométrique et de la luminosité pour déterminer comment évaluer leurs propriétés physiques et thermiques.

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Vue de l’astéroïde d’Itokawa sur la base des données de la navette spatiale Hayabus. - JAXA

"Dans les observations, nous voyons une source parfaitement ponctuelle (nous ne pouvons pas prendre de décision quant à l'objectif de si loin", a ajouté Muller. - «Cependant, nous sommes en mesure de déterminer non seulement la taille, la forme, les propriétés de rotation, mais également des éléments tels que le matériau de surface (le plus probable) (complexe carbonique organique?) Ou la taille dominante des grains à la surface (1-10 mm)».

Il a ajouté qu'Itokava et Ryugu offrent «des opportunités fantastiques» de voir comment la modélisation est vraie. Les astronomes ont de la chance, car les appareils sont rarement envoyés à de petits corps.

«D'autres experts en caractérisation / modélisation de petits corps utiliseront très probablement nos recherches pour établir leurs propres prévisions», a-t-il déclaré. - "Nous nous demandons qui se rapprochera de la vérité."

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