Le plan spatial X-37B lancé en orbite pour la quatrième mission secrète

Le plan spatial X-37B lancé en orbite pour la quatrième mission secrète

Aujourd'hui, l'avion spatial US Air Force X-37B a été lancé sur orbite terrestre, marquant le début de la quatrième mission secrète. Le drone a été lancé à 20 h 05, heure locale (le 20 mai) à partir de la base de l'armée de l'air américaine à Cape Canaveral, en Floride.

La plupart des informations sur les activités du plan spatial en orbite étant classées, ni la cible ni la durée de vol ne peuvent être déclarées avec certitude. Mais les responsables de la Force aérienne ont déclaré que la quatrième mission, officiellement appelée OTV-4 (Véhicule d'essai orbital 4 / «Appareil d'essai orbital 4»), serait moins centrée sur le X-37B lui-même et davantage sur l'équipement. que l'avion spatial livrera en orbite.

«Nous attendons avec impatience le début de la quatrième mission», a déclaré Randy Walden, chef de la force aérienne à réaction rapide le mois dernier. «Après le succès retentissant des trois premières missions, nous pouvons élever la barre encore plus haut et passer au test du matériel expérimental.»

À bord de la fusée Atlas V, qui a livré le X-37B en orbite, se trouvaient également 10 «cubsat» miniatures, y compris la voile à photons LightSail, développée par l'organisation à but non lucratif Planetary Society. La tâche de LightSail consiste à tester de manière approfondie la technologie des voiles à photons pour des tests encore plus ambitieux qui seront effectués l’année prochaine.

L'USAF dispose de deux avions spatiaux X-37B. Les deux ont été conçus par Boeing Phantom Works. La longueur de l'appareil - seulement 8,8 mètres, la hauteur - 2,9 mètres, l'envergure - 4,6 mètres, et la taille du compartiment à bagages ressemble à un corps de ramasseur. Pour plus de clarté: les deux avions spatiaux X-37B peuvent s’intégrer entièrement dans la soute d’un navire orbital réutilisable de la NASA. Le lancement du X-37B s’effectue verticalement et l’atterrissage se fait horizontalement sur la piste, comme cela avait été fait auparavant par la navette.

Le secret qui entoure le plan spatial du X-37B a généré pas mal de rumeurs. Ils disent que c'est une sorte d'arme spatiale conçue pour, par exemple, étudier et / ou endommager un satellite des pays ennemis. Mais les représentants de l'US Air Force réfutent de toutes les manières possibles ces hypothèses et insistent sur le fait que le X-37B ne fait que tester de nouvelles technologies pour les engins spatiaux réutilisables.

«Les missions OTV nous permettent de tester le système de charge utile ou, par exemple, les nouvelles technologies dans les conditions dans lesquelles elles seront utilisées à l'avenir», explique le capitaine de la BBC, Chris Heuler, dans son courrier électronique à Space.com. "Les conditions uniques des missions OTV nous permettent de perfectionner les nouvelles technologies."

Les représentants de l'US Air Force n'ont pas annoncé les dates pour la poursuite de la mission OTV-4, mais si l'on se base sur les missions précédentes, on peut en conclure que le projet sera à très long terme.

OTV-1 a été lancé en avril 2010 et a passé 225 jours dans l'espace. Au cours de la mission OTV-2, un autre X-37B a été utilisé. Il a quitté la Terre en mars 2011 et a passé 469 jours en orbite. Pour la mission suivante, OTV-3, le même appareil a de nouveau été utilisé lors de la première mission. Il a pris son envol en décembre 2012 et a passé un temps record pour un engin spatial réutilisable, égal à 675 jours.

On ignore également lequel des deux plans d’espace sera impliqué dans la quatrième mission: celui qui a été utilisé dans OTV-1 et OTV-3, ou celui qui a été utilisé dans OTV-2. Le capitaine Heuler a commenté cette question comme suit: «Le programme choisit l’appareil pour chaque type d’activité, en fonction des tâches définies pour tel ou tel test.»

Mais tout dans ce projet ne reste pas un mystère, couvert de ténèbres. L'armée de l'air des États-Unis a signalé un équipement embarqué à bord du X-37B: un système de propulsion pour un moteur à ions et une collection de matériel de recherche de la NASA.

"Le moteur ionique à bord est une version améliorée du moteur utilisé sur les trois premiers satellites de télécommunications militaires haute fréquence modernes", a expliqué l'US Air Force.

"Les possibilités du nouveau moteur sont énormes", a commenté Tom Masiello, responsable du laboratoire de recherche de l'US Air Force dans l'Ohio le mois dernier. - La réduction de la consommation de carburant réduit les coûts de lancement de l'appareil sur orbite. De plus, elle offre une maniabilité opérationnelle et augmente la durabilité. "

Les matériaux fournis par la NASA serviront d’objets pour des expériences dans l’espace. Environ 100 types de matériaux différents seront examinés au cours de la mission dans des conditions spatiales. Comme l'ont indiqué des représentants de la NASA, le but principal de l'expérience est de collecter des données qui contribueront ultérieurement au développement de futurs engins spatiaux.

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